La ProJet MJP 2500 de 3D Systems permite un mejor diseño, menor plazo de comercialización, costos reducidos y la capacidad de traducir rápidamente la información del cliente en realidad física.

Hyde Park Partners (HPP) de Charlotte (Carolina del Norte), es un proveedor de soluciones y productos de tecnología que comenzó a servir al sudeste de Estados Unidos hace 70 años. En la actualidad, proporciona sus productos y experiencia de ingeniería a individuos y empresas de todo el mundo.

American Engineering Group (AEG), una filial de HPP, es una empresa que tiene una misión: proporcionar una solución asequible y duradera a los problemas crónicos de energía a los que se enfrentan las comunidades rurales de África. 

Está en juego la calidad de vida de millones de personas, por lo que el equipo de desarrollo de productos de HPP necesita urgentemente mejorar de forma continua Firefly, el sistema de iluminación LED solar y sin conexión a la red de la empresa. Un aliado fundamental para que la empresa satisfaga esta urgencia es una impresora 3D ProJet® MJP 2500 Plus de 3D Systems.

Diseño más allá de la funcionalidad

En 2010, HPP pasó de ser proveedor de fabricación a desarrollador de productos. En 2014 formó AEG para ofrecer estos productos al mundo. Al principio, la empresa subcontrataba la creación de prototipos a un proveedor externo. Sin embargo, HPP descubrió que que se producía un retraso inaceptable entre el inicio de las nuevas ideas y su forma física.

"Para cuando recibíamos el prototipo, ya teníamos otra idea que necesitaba otra versión y un nuevo prototipo", dice Clifton Vann IV, director ejecutivo de Hyde Park Partners.

También era necesario tener en cuenta la evolución de Firefly. El producto, que se compone de 5 luces LED, un panel solar y una caja de control, fue líder en funcionalidad: ofrecía 12 horas de luz continua de los 5 LED y solo necesitaba 6 horas de luz solar para una recarga completa. No obstante, cuando el producto llegó a un mercado de consumo más amplio, un diseño atractivo se convirtió en una preocupación fundamental.

"Cuando resolvimos los problemas de funcionalidad, descubrimos que el aspecto, el tacto y la forma iban a ser mucho más importantes de lo que habíamos pensado", comenta Vann.

Firefly was developed faster and at lower cost with 3D printed prototypes
Aldeanos de Tanzania se reúnen alrededor de la luz del sistema Firefly

Éxito de la segunda vez

HPP pensó que la impresión 3D sería la solución para los retrasos en el desarrollo de sus productos. No obstante, el primer sistema que la empresa adquirió, una impresora 3D de modelado por deposición fundida de un fabricante distinto de 3D Systems, no cumplió las expectativas de HPP.

"No ofrecía la calidad ni la velocidad necesarias para respaldar nuestro crecimiento y desarrollo", indica Vann. "Los prototipos que producía no eran suficientemente buenos para compartirlos con los clientes".

El sistema también necesitaba un posprocesamiento complicado con químicos corrosivos, indica Scott Draffin, vicepresidente de ingeniería de Hyde Park Partners.

So, it was back to searching for HPP. But this time a pleasant surprise awaited them. It was in the form of a ProJet MJP 2500 Plus 3D printer recommended by Duncan Parnell, the local 3D Systems distributor.

Creación de verdaderas impresiones CAD de prototipos

ProJet MJP 2500 Plus ofrece una calidad con fidelidad a los datos CAD con materiales plásticos y elastoméricos que permiten unas pruebas funcionales realistas. La alta resolución que proporciona la tecnología MultiJet Printing ofrece detalles minuciosos para características pequeñas, con esquinas y bordes afilados. Otra ventaja fundamental fue que el precio era perfecto para HPP.

"Me sorprendieron muchísimo los avances de la tecnología de la ProJet MJP 2500 Plus", dice Vann. "La calidad de las piezas fue superior a la de máquinas que cuestan cinco veces más. Me parece increíble poder contar con un sistema que hace lo que esta máquina por un precio que podemos permitirnos".

La ventaja diferencial para Draffin fue la capacidad de imprimir con distintos tipos de materiales.

"No solo realizamos cerramientos, también producimos luces y otras piezas, por lo que la capacidad de imprimir en un color sólido o material transparente es realmente importante. También podemos hacerlo con un material tipo goma si queremos crear un prototipo de una carcasa para la unidad o una junta.

Duncan Parnell proporcionó e instaló ProJet MJP 2500 Plus y organizó un curso para que los ingenieros de diseño de HPP supiesen cómo utilizar el sistema para las aplicaciones específicas de la empresa. 

"Comenzamos a imprimir piezas en cuestión de horas", dice Draffin. "Duncan Parnell fue mucho más allá de la compra: se convirtió en un socio que nos proporcionó una asistencia continua".

First Firefly product was created faster and less expensively using 3D printed prototypes
Controlador de un sistema de iluminación solar Firefly instalado en una pared en Tanzania

Administración y posprocesamiento sencillos

El trabajo de Draffin ahora es mucho más fácil gracias al software 3D Sprint™ incluido con ProJet MJP 2500. El software permite a cualquiera preparar los datos 3D para la impresión, proporcionar programación y datos actualizados al minuto sobre funciones fundamentales, como el tiempo de impresión o el estado de los materiales. Los usuarios pueden almacenar, obtener acceso y compartir datos con quien decidan desde el lugar que quieran: en una nube pública segura, en el escritorio o en su propia nube privada.

"Nos permite crear nuevos diseños de piezas durante el día e imprimirlos en 3D durante la noche, ya que el sistema funciona sin supervisión", dice Draffin.

La complicada limpieza que necesitaba la anterior impresora 3D de HPP es cosa del pasado: el sistema MJP EasyClean funde automáticamente los soportes de cera de las piezas de MJP en menos de 30 minutos, lo que elimina la necesidad de mancharse las manos y de chorros de agua de alta presión, baños químicos cáusticos o instalaciones especiales.

"EasyClean es mucho más fácil de usar que el posprocesamiento del primer sistema que adquirimos", dice Draffin. "El proceso de fusión de cera y vapor nos permite disponer de una pieza más limpia en mucho menos tiempo".

ROI neto

HPP ha visto mejoras inmediatas y mensurables en el tiempo y los costes del desarrollo de productos con ProJet MJP 2500 Plus en comparación con los prototipos moldeados por inyección tradicionales.

"Hemos recortado el plazo de comercialización de las nuevas versiones de Firefly y otros productos en al menos el 50 %, dice Vann. "El costo de la creación de prototipos se ha reducido de una media de 500 USD por pieza a alrededor de 8 por pieza con ProJet MJP 2500. La velocidad y los ahorros nos permiten aumentar la cantidad de prototipos que creamos, lo que nos permite obtener mejores productos con mayor rapidez. 

Según Draffin, una creación más rápida de prototipos conlleva importantes ahorros de tiempo y costos.
"Hemos pasado de 10 días a un solo día para crear un prototipo y comercializarlo con fines de pruebas y de demostración", dice. Un ahorro de 9 días en un prototipo permite una reducción impresionante de los costos. Si pensamos en un día de 8 horas en el que un ingeniero muy cualificado recibe 125 USD por hora, en un plazo de 9 días, los ahorros podrían alcanzar los 9000 dólares por prototipo.

Según Vann, todo esto se obtiene sin comprometer la calidad.

"Nuestros ingenieros utilizan la 2500 para imprimir piezas de alta definición y calidad con resistencia para soportar el miso tipo de pruebas funcionales que los prototipos moldeados por inyección".

Inestimable interacción con el cliente

Aunque no se puede medir con métricas reales de costos y tiempo, la impresora 3D nos ha proporcionado algo casi incalculable: una relación más interactiva y cercana con nuestros clientes. 
"La voz del cliente es poderosa", comenta Vann. "ProJet MJP 2500 nos permite convertir rápidamente los comentarios en innovación de productos visible".

Según Draffin, el rápido ciclo entre comentarios, nuevas ideas de diseño y prototipos realistas y funcionales resulta especialmente útil para las ferias comerciales y otros eventos.

"La calidad de impresión de la 2500 es tan buena que la pieza se puede preparar en un día para mostrarla en eventos importantes", comenta. "El prototipo está listo para que lo muestre el equipo de ventas desde el momento en que sale de la impresora. Anteriormente, los diseños se debían enviar para su producción en varios días mediante moldeado por inyección de caros plásticos o aluminio".

Un motor para el crecimiento

Para Clifton Vann, ProJet MJP 2500 Plus no es solo una herramienta, sino un motor que permite el crecimiento y la innovación.

"Reduce los costes de ingeniería y acelera la comercialización con soluciones industriales y minoristas", dice. "Nos permite promover el ingenio, un desarrollo innovador de los productos y un crecimiento continuo".

Para obtener más información sobre Hyde Park Partners, American Engineering Group y Firefly, visite http://aeginternational.us/firefly/

Firefly 3D Sprint additive manufacturing software by 3D Systems
El software 3D Sprint incluido con ProJet MJP 2500 Plus permite una administración sencilla de las impresiones en cualquier momento y lugar.