El servicio de fabricación a demanda de 3D Systems convierte 140 diseños diferentes en prototipos y piezas de producción para la "estética integrada" de la motocicleta P51 Combat Fighter.

Hay un momento que todo diseñador industrial teme: pasar del diseño ideal a la realidad de la fabricación.

Confederate Motors has faced that moment many times in the past, but not recently. Its collaboration with 3D Systems On Demand Manufacturing, Quickparts, has given the bespoke motorcycle company the ability to turn even its most wildly imaginative designs into physical reality.

Lo esperado y lo inesperado

3D Systems provides Stereolithography (SLA) and Selective Laser Sintering (SLS) prototypes and molds that have accelerated product development and helped ensure quality for Confederate Motors. 

Este tipo de experiencia en la impresión 3D se espera de 3D Systems. Lo que quizá no se anticipan son los kits de ensamblaje que se desarrollan en común y se componen de 140 piezas diferentes que 3D Systems fabrica JIT (just-in-time) mediante procesos de chapas metálicas y fresado CNC tradicional.

"Es probable que nuestra relación con 3D Systems sea lo mejor que me ha pasado desde que estoy en el sector", dice Matt Chambers, fundador y director ejecutivo de Confederate Motors. "Permite evitar mucha presión sobre nuestro pequeño equipo, por lo que podemos centrarnos en lo que nos encanta hacer, es decir, diseñar la mejor moto imaginable".

Socios en una innovación incesante

Confederate Motors is a 25-year-old company that is unabashedly passionate about what it does—design and manufacture exclusive motorcycles in small batches of around 60 machines for each model version.

La empresa define su estética de diseño como "claridad sencilla, funcional y escrupulosa; hemos doblado el minimalismo del chasis". El proceso de diseño se podría describir como innovación incesante en su sentido más estricto.

La fabricación a demanda de 3D Systems es el socio perfecto para una empresa que constantemente reinventa la noción de cómo debe ser el aspecto y el funcionamiento de una motocicleta.

Tras debatir los deseos y necesidades de Confederate Motors en las reuniones iniciales a finales de 2014, se decidió que el mejor valor se obtendría si 3D Systems proporcionara un solo taller para cientos de prototipos, moldes y piezas de producción. Las piezas abarcan desde el colector de admisión a la llave para arrancar la motocicleta.

Las piezas del chasis, la dirección y el basculante de P51 Combat Fighter se maquinan en 3D Systems. Las piezas de fibra de carbono (guardabarros delantero y trasero, protección para el tubo de escape y guarda cadena) se fabrican a partir de patrones de SLA impresos con el material Accura PEAK en una impresora de SLA de 3D Systems. 

"Con la excepción de algunos componentes del motor, cableado eléctrico, ruedas, neumáticos e iluminación, 3D Systems fabrica todas las piezas de la Fighter", dice Jordan Cornille, diseñador de Confederate Motors. "Nos ahorramos una cantidad tremenda de tiempo y molestias con la posibilidad de consolidar la producción de piezas con un proveedor principal. Las piezas funcionan mejor cuando proceden del mismo proveedor. Podemos asegurarnos de que el acabado de las piezas será perfecto".

De prototipo a producción

La calidad y precisión de las piezas se encuentran detrás de cada proceso de 3D Systems, desde las piezas de prototipos y las revisiones del diseño a las piezas de producción final.

"Lo que más nos retrasa cuando creamos prototipos es que la pieza no salga como se suponía", dice Jason Reddick, gerente de producción de Confederate. "Las piezas de 3D Systems para G2P51 llegaron en cuanto las pedimos y en el orden en el que lo hicimos. La creación del prototipo se realizó conforme a la programación y de, hecho, finalizó antes de tiempo, superando así nuestros pronósticos en muchos días. Este es el mejor prototipo que hemos creado".

El proceso QuickCutCNC que utiliza 3D Systems interpreta el diseño CAD del cliente y traduce los datos a máquinas CNC de alta gama. El proceso produce piezas que pueden sustituir a los prototipos creados con fabricación acumulativa por materiales de verdadero grado de producción.

La fabricación a demanda de 3D Systems cuenta con unas instalaciones de ultima tecnología para la fabricación en chapa que incluye celdas de acabado, soldadura, maquinado de CNC, corte/perforación por láser y modelado de metal de integración vertical. Estas máquinas manejan tiradas de prototipos y de producción de carcasas y cerramientos de chapas metálicas de alta calidad de prácticamente cualquier tamaño.

Si 3D Systems no puede fabricar la pieza, puede ayudar a garantizar la calidad, como hizo en el caso del suministro de patrones maestros de SLA para las piezas de fibra de carbono de la P51. 

"3D Systems nos permite diseñar formas extraordinarias con materiales sólidos", dice Cornille. "Las máquinas son tan precisas que tenemos que aplicar pocos cambios entre los prototipos y la producción. Los únicos cambios que aplicamos fueron de diseño".

Agrado a la crítica

El diseño inspirado en las carreras estadounidenses y la capacidad de la G2 P51 Combat Fighter de ofrecer sin esfuerzo 271 J (200 pie-libra fuerza) de par están abriendo los ojos de los críticos más exigentes.

En su crítica de Cycle World, Paul d'Orleans elogia la "estética integrada de la P51, que perfecciona su mensaje de pura masculinidad... La Confederate se comportó según su diseño y atrajo más atención de peatones que cualquier motocicleta en la que me he subido, con una asombrosa potencia y escape, además de una estética única".

En Digital Trends, Andrew Hard dice: "Los vehículos de la empresa se inspiran en un espíritu rebelde que muestra la forma de ser estadounidense, lo que resulta en unas creaciones toscas y elegantes a partes iguales, puras obras de arte con estilo histórico".

Libertad de diseño

Para Matt Chambers y su equipo de Confederate Motors, trabajar con 3D Systems no solo es una colaboración, sino una fuente importante de libertad, algo que la empresa valora por encima de casi cualquier cosa.

"Para mí es imposible explicar con palabras lo que me aporta tener la libertad de hacer algo para lo que somos realmente buenos: el diseño". Ha cambiado todo nuestro programa, no solo para los motocicletas en las que trabajamos ahora, sino para los cuatro o cinco diseños nuevos de motos en los que trabajaremos en los próximos tres o cuatro años.

Jordan Cornille cree que los conocimientos y las tecnologías de 3D Systems permiten alimentar la inquietud que reside en el corazón de Confederate Motors.

"Nos gusta que las fases de toma de decisiones y de diseño sean rápidas para ofrecer a nuestros clientes todas las soluciones posibles en un marco de tiempo concreto. No producimos miles de copias de cada modelo y 3D Systems nos permite cambiar los diseños con frecuencia sin comprometernos con miles de dólares de mecanizado".